La naissance du Couteau Bowie

En 1838, Rezin P. Bowie, frère du héros d’Alamo James Bowie, a affirmé avoir fabriqué le premier couteau Bowie alors que les Bowie vivaient dans la paroisse d’Avoyelles, en Louisiane. Il l’a conçu comme un couteau de chasse et l’a donné à James pour qu’il se protège après que son frère ait été abattu lors d’un combat. Herzehian Dunham, notaire de la paroisse d’Avoyelles, a certifié que le forgeron Jesse Clifft, qui vivait sur le Bayou Boeuf et était un ami proche et un voisin des Bowie dans les années 1820, a forgé le couteau selon le modèle de Rezin Bowie. Le couteau Bowie original ressemblait à un couteau de boucher de profil, avec une lame fine mais sans monture en argent. Bowie le portait dans un fourreau en cuir noir monté d’argent. Le couteau Bowie a acquis une grande notoriété après le célèbre combat du Sandbar, le 19 septembre 1827, près de Natchez (USA). À cette date, Samuel Levi Wells et le Dr Thomas Maddox se sont battus en duel sur le premier grand banc de sable en amont de Natchez, du côté de l’État du Mississippi. Après s’être tirés dessus sans effet, Wells et Maddox se sont serrés la main et ont quitté le terrain. Mais des membres du groupe de Maddox ont soudainement tiré sur les partisans de Wells, dont James Bowie. Bowie est tombé, une balle dans un poumon. Un ennemi juré, Norris Wright, ainsi qu’Alfred Blanchard, l’ont poignardé à plusieurs reprises avec des sabres. Dans un ultime effort, Bowie se relève, saisit Wright, et enfonce le grand couteau dans le cœur de son assaillant, le tuant sur le coup. Les combattants et les témoins oculaires ont décrit le « grand couteau de boucher » dans des lettres et des interviews, et une légende a commencé. Les journaux de tout le pays publient des récits lugubres et détaillés de la bataille du banc de sable. Le public se délecte des prouesses de James Bowie et de son arme mortelle. À une époque où les pistolets ne fonctionnaient pas toujours, le couteau Bowie était une arme de secours fiable et efficace. À mesure que sa popularité s’étendait, des écoles ont été créées, en particulier dans le vieux Sud-Ouest, pour enseigner les arts et les esquives du combat au couteau Bowie. Le Red River Herald de Natchitoches, en Louisiane, rapporte que « tout l’acier du pays semble avoir été immédiatement transformé en couteaux Bowie ».

couteau bowie

 

En 1828, quelques mois après le combat de Sandbar, James Bowie a fait un voyage dans l’Est. À Philadelphie, il aurait confié son couteau à Henry Schively, un coutelier. Son frère Rezin voulait un couteau de haute qualité dessiné sur les lignes du premier, avec un fourreau d’argent fantaisie. Rezin a porté le couteau pendant plusieurs années, ses initiales R. P. B. étant gravées sur le pommeau. En 1831, il a donné le couteau à un ami, Jesse Perkins, de Jackson, Mississippi. Le couteau Clifft est l’ancêtre immédiat du couteau Schively, plus classique. Rezin Bowie a profité de la gloire entourant son frère James et le couteau. Il portait régulièrement un Bowie monté sur argent, qu’il finissait par offrir à un ami, généralement une personne importante. Il a fait fabriquer plusieurs couteaux par Daniel Searles de Baton Rouge, en Louisiane, dans les années 1830. Rezin a présenté le couteau Searles maintenant exposé à Alamo à H. W. Fowler, United States Dragoons. Le nom de Fowler est gravé sur le fourreau.

L’apparence du Couteau Bowie au fil des années

Les premiers couteaux Bowie ne correspondent pas à l’image populaire de l’arme. On pense à une lame avec un arc concave (clip point) taillé dans l’extrémité de la lame, et une garde transversale pour protéger la main. Les premiers exemples, cependant, avaient une lame épaisse et lourde ressemblant à un couteau de boucher, avec un dos droit (haut) et sans pointe à clip ni garde-main. La longueur de la lame variait de 8½ à 12½ pouces et était aiguisée sur le vrai tranchant. Les manches en bois étaient fixés avec des épingles et des rondelles en argent. Les couteaux Searles des années 1830 étaient en ébène d’une seule pièce, quadrillés et décorés de petits clous en argent. Les forgerons ont façonné la plupart des couteaux Bowie ultérieurs et ont ajouté des gardes transversales rudimentaires pour empêcher la main de glisser sur la lame. Ils ont fini par allonger les gardes pour se protéger de la lame d’un adversaire, mais le propriétaire trouvait souvent les gardes allongées maladroites et les coupait. La pointe à clip, une courbe sur le haut de la lame à l’arrière de la pointe, est devenue populaire. La pince était souvent aiguisée de façon à ce qu’un coup de dos inflige une blessure grave. Les lames de Bowie à pointe de lance étaient également forgées, en forme de poignard, avec les deux bords aiguisés. Les Bowie fabriqués par des forgerons étaient généralement unis et non signés, avaient des montures en fer ou en laiton et des manches en bois dur, en os ou en corne. Le couteau était à la fois un couteau de chasse et un outil. Avec lui, on pouvait défricher un chemin, tailler un jeune arbre, creuser un trou ou abattre du gibier. Lors du siège de Bexar en 1835, les Texans ont utilisé des couteaux Bowie pour creuser les toits et les murs et engager un combat au corps à corps avec les Mexicains. Le couteau n’était pas conçu ni équilibré pour être lancé.

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Les Sudistes ont remplacé leurs sabres par des couteaux Bowie et ont fait appel à des couteliers experts, au Nord comme au Sud, pour fabriquer de fines lames. Les couteliers étaient généralement des fabricants d’instruments chirurgicaux et dentaires dans les grandes villes. La plupart signaient leurs œuvres. Henry Schively a également fabriqué des versions améliorées dans différents styles. Les couteliers anglais de Sheffield, qui avaient dominé le marché américain de la coutellerie depuis l’époque coloniale, profitèrent de la fascination exercée par le couteau Bowie. Ils ont tiré parti des reportages saisissants des journalistes anglais sur les meurtres et les grabuge en Amérique impliquant cette arme. Un filet de couteaux Bowie Sheffield au début des années 1830 s’est transformé en un déluge avant la guerre civile. Les collections de couteaux Bowie indiquent que seul un sur dix environ était de fabrication américaine. Les couteliers anglais appliquaient des motifs astucieux et des gravures sur la lame qui plaisaient aux goûts et à l’esprit patriotique américains. Parmi les exemples, on trouve des étiquettes telles que « Couteau Bowie américain », « Couteau des Texas Rangers », « Cure-dents de l’Arkansas », « Autodéfenseur du patriote », « Mort à l’abolition », « Mort aux traîtres », « Les Américains ne se rendent jamais », « Couteau de camp du Rio Grande » et « Je suis un vrai éventreur ». Les montures des poignées et des gardes portaient également des symboles et des slogans d’inspiration américaine. Les couteliers ont fixé des manches en ivoire, en perle, en écaille de tortue, en corne de buffle noire et grise, en corne de cerf d’Inde et en bois fins. Les pommeaux des poignées en maillechort arboraient des têtes de cheval, des coquillages et des motifs géométriques. Les fabricants signaient généralement leurs lames et ajoutaient des marques distinctives telles que I*XL, B4ANY et XCEED. Au début de la guerre du Mexique en 1846, le couteau Bowie était une arme populaire au Texas. Les Texas Rangers de Jack (John Coffee) Hayes et Ben McCulloch portaient des couteaux Bowie et des pistolets Colt Dragoon au combat. Des lames de couteaux estampillées et gravées de motifs de la guerre du Mexique font leur apparition. Zachary Taylor, monté sur Old Whitey, était un sujet favori. Les gravures de bustes comprennent  » Old Zach « ,  » General Taylor Never Surrenders « ,  » Palo Alto  » et  » Buena Vista « . Les pommeaux arboraient un buste de Taylor avec un slogan patriotique.

 

La répression de ces couteaux 

À la fin des années 1830, un public alarmé dans plusieurs États du Sud exigeait des lois strictes pour mettre un frein au « règne du couteau Bowie ». En janvier 1838, l’assemblée législative du Tennessee a adopté une « loi visant à supprimer la vente et l’utilisation des couteaux Bowie et des cure-dents de l’Arkansas dans cet État ». Cependant, la vente de ces couteaux a continué à s’accélérer, atteignant un pic après la guerre de Sécession. Pendant cette guerre, les couteaux Bowie rudimentaires étaient populaires parmi les soldats confédérés. Certains avaient de grandes et larges lames, comme celles des sabres courts d’artillerie ; la plupart n’étaient pas marqués. Les Confédérés considéraient le couteau comme un accoutrement essentiel dans les premiers mois de la guerre, mais à mesure que le conflit avançait, le couteau était remplacé par la baïonnette. Les couteaux avaient des manches en hickory ou en bois dur et des montures en fer, et étaient portés dans des fourreaux en cuir épais avec des gorges et des pointes en étain, en fer ou en laiton. Les lames portaient des gravures en relief et des gravures à l’acide grossières, avec des motifs patriotiques tels que « Sunny South », « Confederate States Defender » ou « Death to Yankees ». Quelques couteaux Bowie confédérés étaient fabriqués par des couteliers expérimentés et présentaient une excellente finition. Les soldats de l’Union portaient généralement des couteaux Bowie fabriqués à Sheffield.

Sa Popularisation et sa Réputation 

« Dans l’histoire des armes américaines », écrit l’historien Harold L. Peterson (1958), « trois armes se détachent de toutes les autres : le fusil Kentucky, le revolver Colt et le couteau Bowie« . Chacune d’entre elles est devenue une partie de la « grande légende américaine ». La popularité du Bowie s’est établie dans les années 1830, s’est développée dans les années 1840 et a atteint son apogée dans les années 1850. Après la guerre de Sécession, le couteau perd de sa popularité et, au milieu des années 1870, il est relégué au rang de couteau de chasse. L’efficacité, la fiabilité et la large diffusion des revolvers Colt ont retiré au couteau Bowie son rôle de premier plan dans l’histoire de la nation américaine. Aujourd’hui il est présent dans de nombreux film comme Rambo ou de jeux vidéos comme la plupart de jeux de guerres ou de survie.

Conclusion :

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